离太阳最近的行星是什么星(离太阳最近的行星可能拥有生命存在)

水星是离太阳最近的星球,也是我们认为最不可能拥有生命的星球之一。新的研究表明,水星内部曾经包含了生命所需的基础条件,这改变了我们对这座被热所折磨的星球。

根据在Scientific Reports刊登的新研究,即使水星没有大气层而且其表面还会在白天高达430摄氏度(806华氏度),它可能曾拥有一个具有生命所必需条件的可栖息地下层。

新研究的重大发现:古水星拥有生命存在的合适条件

这惊人的发现可以通过水星的混杂地形来证实。混杂地形是一块以深山谷,长裂缝和陡峭的山为特征的地域。它在1974年通过NASA的Mariner 10飞船第一次被发现。科学家们猜测,它的形成是巨大的来源于空中在星球另一面造成的冲击与紧接着的混乱地震。由Planetary Science Institute的Alexis Rodriguez领导的这个最新研究表明这些奇怪的地理特征是因很久以前大量的挥发性物质脱离水星地下而形成的。

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挥发物是像水,氮气和甲烷一样能够自由在物质状态之间转换(就像液体变成气体或者固体直接变成气体或蒸汽,也被称作升华的过程)的化合物。对于宇宙生物学家来说,更多对挥发物在天体上的提及会引来如同狗突然注意到附近的松鼠的反应。挥发物是生命存在的必需品,因此从水星曾拥有充足的挥发物与潜在的动能条件,即是在引起对水星古远的过去的疑问。

新研究的重大发现:古水星拥有生命存在的合适条件

确实,难以相信水星上竟曾宜居,更难以相信细小的微生物可能曾在其表面下蠕动。但新的研究正在挑战我们对于什么在太阳系里是可以孕育生命的认知。同时,它也给宇宙生物学家提出了新的探索目标。

空外来物可能在水星的另一面造成了冲击并不古怪。冥王星的Sputnik平原可能也是如是产生的。很久以前,一个巨大物体的冲撞将冲击波送至了冥王星的反面,造成了如今标志性的心形特征。

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对于新的研究,Rodriguez和他的同事查询了由NASA的MESSENGER飞船通过对于水星表面从2011年至2015年细致扫描得来的数据。

对于这个数据的分析表明混杂地形在18亿年前形成,晚于20一年前发生的之前提到的冲击时间。在今天Caloris冲击盆地的形成仍可找到证据。这是个重要发现,因为它发现了时间线的错乱。不仅如此,科学家们说由冲击形成的地震活动对一个区域的影响比对混乱地形的影响小得多。再者,研究人员在整个星球发现了其他更多混乱的地形,包括水星的两级与赤道地区。这表明混乱地形并不是一个区域性地理现象。

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因此,Rodriguez和他的同事认为Caloris冲击理论并不能充分地解释混杂地形,所以他们提供了一个新的解释。

“在这个研究里,我们展现了第一个用MESSENGER数据进行的对混杂地形的详细形态研究。”作者们写道,“我们的结果可以证明来源是广泛传播但不是毁灭性的厚上地壳富挥发物层的表层崩塌。“

新研究的重大发现:古水星拥有生命存在的合适条件

白色线内是混杂地形,黄色边框内是如果在水星另一面受到天外冲击会被影响的较小的区域 图源:PSI

所以几十亿年前,这块区域就开始长时间的自我崩塌。Gregory Leonard是一个来自亚利桑那州大学的科学家和这个研究的共同作者。他在一个发行物里解释说这增加了巨量地壳挥发物变成气体并在一个约为50万平方千米(19.3万平方英里)比加州稍大的地区逃离了水星的上地壳的可能性。当这些物质来到表面,他们就会导致裂缝和其他在这个地形上的形变。

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研究指出,在深处的岩浆可能为这个过程提供了热,亦或者它是被太阳亮度的长时间上升而引发的。

如前面所说,这个发现指向了古水星上充足且多样的挥发物资源。引人入胜的是,研究指出这些化合物(包括冰水混合物和有机物)在包括摇摆不定的温度的不停变换的环境条件下暴露,可能形成了稳定的宜居环境。微生物来到深层的地下,在这舒适的地方安居,远离水星的恶劣表层环境。

他们说,这个可能性需要水和其他挥发化合物的存在,现今还是无法明显得知。

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“虽然不是所有挥发物都宜居,冰水混合物如果温度适宜的话却可宜居,”PSI科学家和研究共同作者Jeff Kargel在发行物里如是说,“水星上一些挥发物可能加入了先前水环境的特征。即使宜居条件很少,古生物化学的残余或简单生命可能还存在在混杂地形里。”

另一位来自PSI也是共同作者的Mark Sykes说:“如果这些结果被确认,这和其他在水星上的相似坍塌地区会成为未来降落地点的考虑对象,以便研究水星富挥发物的地壳甚至它的古生物潜能。

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这是十分惊人的结果。水星在这么多地方之中突然成为了探究先前宜居性及外星生命的目标。这是一个重大且出乎意料,而且刺激的解释。

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