微软高价收购美版“科大讯飞” 语音行业格局变天?

来源:中国经营报

记者:李玉洋、李正豪

继262亿美元收购领英后,微软再开高价收购人工智能和语音技术公司Nuance Communications(以下简称“Nuance”)。这也是微软历史上第二大收购交易。

2021年12月下旬,欧盟在反垄断审查中无条件批准微软以197亿美元现金收购Nuance,为微软此次收购扫清了一大阻碍。早在2021年4月,微软宣布以每股56美元收购Nuance,总价值约160亿美元,加上债务的话,价值则约197亿美元。

在语音行业,Nuance可谓是祖师级别的公司,为美国约77%的医院提供相关服务,还曾为苹果Siri提供技术支持。“这次收购是语音行业的大事,Nuance相当于国际上的科大讯飞,声纹识别也是其核心技术之一。”北京得意音通技术有限责任公司副总经理、CMO成舸告诉《中国经营报》记者,“这桩买卖对双方都很合适并可以互补。”

微软称收购Nuance的目的是希望帮助其“加速医疗保健业云端战略”,同时将使微软在医疗保健垂直领域的总潜在市场达到5000亿美元。“AI(人工智能)能力正加快上云和平台化,技术供应商被大生态收购的案例可能会越来越多。”成舸说。

微软高价收购美版“科大讯飞” 语音行业格局变天?

国际版的“科大讯飞”

据了解,微软收购Nuance案分别于2021年6月和10月获得了美国、澳大利亚监管部门的批准,目前仅有英国还在进行调查。这意味着微软对Nuance的收购已趋于完成。

欧盟委员会表示:“微软和Nuance提供不同产品,交易不会明显减少转录软件、云端服务、企业通讯服务、PC 操作系统和其他产品市场的竞争,合并后实体将继续面临其他参与者的强大竞争。”

公开资料显示,Nuance前身为1992年成立的Visioneer,2005年Visioneer和ScanSoft合并后改名Nuance,目前该公司总部位于美国马萨诸塞州伯灵顿,业务包括OCR(光学字符识别)、语音合成、语音识别及技术咨询等,尤以语音识别技术知名业界,苹果的语音助手Siri技术就曾与其合作。

2021年以前,Nuance掌握着超70%的全球语音市场;根据华西证券统计,目前Nuance在全球智能语音市场占据的份额为31.6%,被谷歌的28.4%紧追不放,其后才是苹果、微软和科大讯飞。

随着搭载语音助手Siri的iPhone 4s全球热销,为Siri提供语音技术的Nuance也跟着出圈。正如不少苹果技术供应商一样,Nuance摆脱不掉“成也苹果、败也苹果”的命运,2015年苹果成立语音技术研发团队,挖角了众多Nuance的技术人员,谷歌也不甘落后,于2021年向第三方免费开放了语音识别API(应用程序接口)。

虽然技术优势不再,但Nuance还没有到落魄的地步。经过业务分拆和剥离,Nuance将精力专注于具有优势的医疗领域,微软表示有近77%的医院利用了Nuance解决方案,美国超过55%的医生和75%的放射科医生也都在使用Nuance解决方案。

微软剑指何方?

事实上,医疗行业也一直是微软十分重视的垂直领域。

微软全球合伙人、微软亚太研发集团工程院副院长于伟博士曾表示,AI在医疗领域充满了机会。据悉,微软AI在医疗领域重点发力智能健康管理、智能诊疗、智能医院运营和智能新药研发四个方面。收购Nuance,必将扩充微软在AI医疗方面的力量。

而Nuance正在将现有的用户转向云平台,云平台的应用成为公司收入的一大增长极。最新财报显示,Nuance 2021财年总收入约14亿美元,其中医疗保健部门收入为8.061亿美元,占比59.2%;相较于2021年,Nuance 2021财年医疗保健部门收入增长了8590万美元,这主要得益于Dragon Medical和CAPD云产品的增长,由于持续的市场渗透和客户向DMO的过渡,Dragon Medical云和DAX基于云的解决方案收入从2021财年的2.801亿美元增长至2021财年的3.584亿美元。

微软需要AI医疗,Nuance需要云计算,两相结合才能合作共赢。“人工智能等的进步将对增强人类在医疗保健方面的能力产生巨大影响,人工智能是技术的重中之重,医疗保健是其最紧迫的应用。”对于此次收购,微软首席执行官萨蒂亚·纳德拉表示。

在成舸看来,微软收购Nuance一事,说明语音行业的商业模式逐渐明朗,场景应用面进一步打开,一家独大的局面将会被打破。

对于未来语音行业的市场格局,成舸认为:“一方面大公司将加快在语音技术上的布局,收购或自研;另一方面,还会诞生一批擅长不同细分技术或深耕某些场景行业的语音公司。”

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